浪子回頭

Mat Latos

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「嘿!耶穌投個好球來吧!」在拉托斯(Mat Latos)高中時期,贏得隊友不可思議的稱號。部分是在開他玩笑,鑒於這小子不知天高地厚,場上沒來由的不可一世;同時,也因為超齡的投球術,他是最有運動能力和天賦的孩子。

 

脫下棒球帽,頂著一頭金色的「公雞頭」,拉托斯身高將近兩百公分、兩隻手臂上滿滿的刺青,儘管浮誇的外表和投手丘上穩健的表現,這些格格不入的元素,恰恰成了他場上的獨特商標。

 

人一旦被安上標籤,那麼如影隨形的不會是太好的評語。球場上強調倫理,在休息室的拉托斯一舉一動,看來都不像是菜鳥應該有的樣子,似乎球場上的情緒及獨特的風格,就跟他尾勁奇佳的快速球一樣,難以控制。

 

拉托斯在選秀前的一場比賽,疑似因為對方三壘教練,偷取他的暗號,年輕氣盛的他,緩緩走下投手丘,突然暴衝轉身對著三壘方向,射出應該出現在打擊區的快速球。場邊超過50名球探,共同目睹此情此景。從此之後,他成了佛羅里達州最兩極化的球員。

 

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年少不羈

拉托斯的身手是無庸置疑的,高中才剛畢業就吸引許多球探的雷達。球探們一致認為,能夠上看97英里的快速球及出色的身材優勢,其天分絕對是第一輪的選秀人才。但拉托斯讓打者摸不著頭緒的速球和他的情緒一樣難搞,情緒管理問題卻讓他的選秀序位一路下滑。

 

2006年的選秀會上,教士隊遲至第11輪才選進拉托斯。但最終仍然不與他簽約,直到隔年的選秀會上,教士隊認為拉托斯情緒的控制力,已經取得長足的發展後。但已經是一年過去,球探波奇(Joe Bochy)一整年都圍繞在拉托斯身邊,每次看他先發完總是帶著滿意的神情離去,周而復始。

 

拉托斯說:「我想錢總是騙不了人,波奇一直表達對我的興趣,對他來說我這樣的問題選手,幾乎是種一翻兩瞪眼的賭注。」經過一年的歷練,拉托斯也逐漸成熟,回顧那些日子,稍不順遂,飆幾句粗口是可預期的,拿球具、飲料桶出氣更是屢見不鮮,所以他讓自己在瞬息萬變的賽場上,學習放下腳步。改變之後,便是成功的開始。

 

揮別高中時期不時爆走的情緒,進入教士隊的農場,幾乎無人能擋拉托斯著火的速球。小聯盟僅僅三個賽季,累積128敗,184.2的局數噴出216次三振,防禦率僅2.49。這下教士隊的高層們,爽到都要內傷了,不僅完全押對寶,這傢伙幾乎是賽揚等級的超級新秀。

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傲慢與偏見

教士隊的投手教練貝瑟立(Darren Balsley):「拉托斯在場上的運動能力跟不放過任何機會的個性,讓他成為出色的運動員,你只要跟他提起場上的不足之處,下一秒他就開始改變了。」積極的個性,成了雕琢拉托斯棒球技藝的不二法門。

很快的2009年的賽季,就獲得了2A直升大聯盟的門票。

 

雖然只是短暫的試車50.2局左右的投球局數,但在隔年的輪值內,拉托斯完全是焦點人物。

2010年整季31次先發下來,184 2/3局,1410敗,防禦率2.92。並達成每次先發至少投滿5局,最多失不超過4分的紀錄,全年僅4場失手。該年結束後在國聯賽揚獎的票選上,獲得第8名的殊榮。

 

對於一個新秀來說,拉托斯正以勢如破竹之,打響自己的名號。但隨著聲勢上漲,從來不掩飾自己的光芒,拒絕低調的他,逐漸失和於隊友們。

 

有時話不太多的拉托斯,常常默默無語地待在自己的置物櫃前,這時的他顯得冷漠;或者可以說是自大與傲慢。

 

包括隊上的老大哥貝爾(Heath Bell)在內,都曾抱怨過拉托斯在休息室內的行為。漠視球隊所訂定的團體規則,拉托斯將音樂放到最大聲;跟其他新秀們在賽前打牌。漸漸的新秀們以他為首,自成一個派系。

 

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對於這項指控,拉托斯反駁道:「這裡大多數的人,年紀都大上我許多,實在無法不去建立起一道牆。」結果隔年的賽季,拉托斯投得跌跌撞撞,僅9勝卻多達14個敗場。以往批評他毫不留情的貝爾,卻是對他最先伸出援手的前輩。

 

貝爾說:「他有那樣的資質及潛力。但關於成為球隊倚重的好投手,卻仍需要更多的努力及維持。」結束賽季後,回到佛羅里達老家的拉托斯,面對雙親時將所有壓力傾洩而出。

他們只問幾個問題:你想花多少個賽季與隊友爭吵、教練唱反調、甚至毀掉你得來不易的職業生涯?

「上帝給你一雙耳朵,但只有一張嘴。」雙親如此告訴拉托斯,他笑了。

 

在往後的日子裡,像句警語時時充滿在拉托斯心裡,他開始反思。那段鴻溝,一直就是處在男孩與男人不同的階段,若想要完全實現眾人口中的潛力,他不得不做出真正的改變-不再只是表面功夫。

 

他說:「唯一的辦法就是讓自己回顧一切。然後突然明白了,這似乎是一生的課題,努力不要重蹈覆轍,雖然仍然離目標,還有很長一段路要走。」球季結束後,教士隊與紅人隊開啟一項大交易。紅人隊送出右投手瓦奎茲(Edinson Volquez)之外,還送出了另外三位2008年到2010年第1輪選手。

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儘管拉托斯將從對投手有利的主場搬到對打者有利的環境,但他也表示,不會讓球場影響他的表現。去年第一季來到紅人隊後,投出繼2010年在教士隊後的第二個14勝,同時該年的先發場次(33)及超過兩百局的投球局數(209.1),均是生涯新高。

他說:「我已經學到要相信自己,無論對手是誰,在哪裡打球,都要攻擊打者。辛辛那提據說是打者球場,費城也是,但那不表示你要因為去哪裡打球或是在哪個球場,就要改變自己的投球方式。」本季14勝7敗的成績,防禦率3.16,追平2010與2012年的個人單季最佳14勝紀錄,同時局數210.2局是生涯新高。

 

現在拉托斯在個人成就上取得進展,同時也學會將榮耀分享給全隊,他說:「我們是很棒的球隊,當你有像我們這樣的打線與投手陣容,我們就能拿下很多場比賽。」每每在遇到困境時,雙親那番話,總是言猶在耳。別為你的錯誤找藉口,並帶著謙卑學習的心,用盡全力上吧!

 

2013 HIGHLIGHT

 

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